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50 JUEVES 18 11 2004 ABC Sociedad El motor hipersónico de la NASA propulsará aviones y cohetes comerciales en dos décadas Con la tecnología scramjet se aspira a alcanzar una velocidad quince veces superior a la del sonido aplicación de este sistema experimental de propulsión, aún en fase inicial de desarrollo, sería para cohetes que transporten satélites a órbitas bajas A. AGUIRRE DE CÁRCER MADRID. El histórico vuelo del pequeño avión experimental X 43- A a una velocidad de 11.265 kms h, casi diez veces superior a la del sonido, abre perspectivas potencialmente revolucionarias para el futuro de los vuelos comerciales y las misiones espaciales en bajas órbitas terrestres. Fue mucho más que un nuevo récord mundial de velocidad lo que la NASA consiguió el pasado martes a más de 12.000 metros sobre el Océano Pacífico. Por encima de todo representó la prueba experimental de viabilidad que precisaba un sistema alternativo de propulsión- -el motor scramjet- -para intentar convertir los vuelos hipersónicos en una realidad cotidiana en un plazo de dos décadas. Esta tecnología todavía está en una fase inicial de desarrollo, pero si se superan todos los obstáculos venideros nos parecerá lento hasta el avión Concorde que enlazaba Nueva York y París a 2.600 kms h. Con un motor scramjet sería teóricamente posible cruzar el Atlántico en menos de treinta minutos a una velocidad quince veces supeb La primera rior a la del sonido. Con esa tecnología de propulsión, un avión comercial cubriría el trayecto Madrid- Sidney en menos de dos horas y la ruta MadridTokio en sesenta minutos. Más ligero y veloz La NASA precisa que los motores scramjet pueden ser también una alternativa para cohetes reutilizables que transporten satélites a órbitas bajas y para misiles de velocidad hipersónica. La gran ventaja de este sistema es que si se logra propulsar un vehículo con un motor a reacción convencional hasta una velocidad Mach 4 (Mach 1 es la velocidad del sonido) un motor scramjet adicional puede acelerarlo hasta Mach 15 sin recurrir a pesados tanques de oxígeno, como precisan los cohetes lanzadores de satélites. Además, el motor scramjet tiene un empuje propulsor modulable, como el de los motores a reacción de los grandes aviones comerciales de pasajeros. Este motor experimental tiene pocos elementos mecánicos móviles y utiliza como combustible hidrógeno, que se mezcla con el oxígeno del aire cuando éste entra en el motor a velocidad supersónica. El aire es comprimido de forma natural por la velocidad Mach 4 con que avanza el avión X 43- A por la atmósfera y la forma de la tobera de entrada del motor, que realiza una función similar a la de las turbinas o pistones en los aviones o automóviles. Un motor scramjet sólo debe transportar hidrógeno. Eso le hace más pequeño y ligero, lo que permitirá usarlo para colocar en órbita cargas más pesadas. La NASA dice que el diseño de este motor es sencillo desde el punto de vista conceptual, aunque demostrar que puede funcionar ha resultado mucho más difícil. El flujo de aire a través de ese motor debe alcanzar velocidades supersónicas para poder funcionar, produciéndose la ignición y combustión en cuestión de milisegundos. Ésa fue una de las causas que han exigido décadas de trabajo para demostrar la viabilidad de esta tecnología, primero en túneles de viento y con simulaciones por ordenador, y sólo recientemente con vuelos experimentales, asegura la NASA. El vuelo del pasado martes fue el tercero realizado en este programa de investigación llamado Hyper X, iniciado hace ocho años con un presupuesto de Vuelo del X 43- A 11.265 km h Se separa del Pegaso y enciende el motor scramjet durante unos 10 segundos hasta alcanzar Mach 10 ¿Cómo es de rápido? 10.786 km Madrid 57 minutos Tokio El lanzamiento El B- 52 lanza el cohete Pegaso que lleva bajo el ala a una altura de 40.000 pies Ignición del cohete portador Cohete lanzador Pegaso con el X 43- A en el morro 17.696 km 1 h 34 min Sidney Maniobras de frenado Para evitar que se desintegre por el exceso de velocidad, realiza giros constantes B- 52 Estabilizadores Fuselaje compresor de aire Pegaso CARACTERÍSTICAS Esta tecnología tiene particular interés para el Pentágono, donde los analistas estudian construir bombarderos que podrían alcanzar objetivos en cualquier parte del planeta en menos de dos horas desde EE. UU. Alzado Perfil Motor scramjet EL MOTOR El X 43- A tiene un motor scramjet que usa hidrógeno y oxígeno que toma de la atmósfera 3,7 m Long. 1,5 m Ancho 0,6 m Altura Velocidad 11.265 km h 30.000 m Altitud 925 km Autonomía Planta Un flujo supersónico del aire se comprime al entrar y pasar por el motor La rápida expansión de aire caliente produce el impulso Amerizaje y recuperación Finalmente se precipita en el océano, de donde posteriormente se recuperó Océano Pacífico Carlos Aguilera C. G. Simón REUTER Combustible de hidrógeno es inyectado al aire y encendido