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66 Sociedad DOMINGO 14 11 2004 ABC La primera misión europea a la Luna buscará agua y materias primas para futuras colonias La Smart- 1 llega mañana a su destino, después de un viaje de trece meses y cien millones de kilómetros principales objetivos ha sido probar un nuevo motor de iones que permitirá llevar más lejos y más rápidamente a las futuras misiones espaciales JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID. Como cualquier amante de la ciencia ficción sabe muy bien, lo mejor para darse una vuelta por los confines del Universo es tener a mano un buen motor de iones. Que se lo digan si no a la tripulación del Enterprise bregada en mil y una aventuras intergalácticas y siempre a caballo de esos milagrosos impulsores iónicos, capaces de aprovechar la luz de las estrellas y convertirla al instante en energía de empuje. Los problemas, claro, empiezan a surgir cuando se trata de pasar del terreno de la ciencia ficción al de la ciencia a secas. De convertir el sueño en realidad. La llegada a su destino, en la madrugada del lunes, de Smart- 1 la primera misión espacial europea a la Luna, supone sin embargo un paso importante en el camino hacia este extraordinab Uno de los rio sistema de propulsión para naves espaciales. No en vano, además de sacarle el máximo partido a toda una serie de nuevos instrumentos científicos miniaturizados para explorar nuestro satélite, una de las misiones principales de este ingenio construido por la ESA es precisamente el de probar un motor de iones. Y los resultados, según los técnicos que controlan la nave, han sido esperanzadores. Espiral a la Luna En primer lugar, Smart- 1 ha sido capaz de recorrer, en sus trece meses de viaje, una distancia cercana a los cien millones de kilómetros usando apenas ochenta y dos kilogramos de combustible. No está mal para un vehículo de 370 kilos de peso y de tamaño aproximado de una lavadora. Y que no se extrañen quienes sepan que la Luna no está, ni mucho menos, tan lejos. Aunque nuestro satélite dista de la Tierra sólo algo más de 300.000 kilómetros, la Smart- 1 ha llevado a cabo una larga trayectoria en espiral, toda una danza espacial con múltiples órbitas, primero, alrededor de la Tierra y, después, alrededor de la Luna, hasta dejarse atrapar por la tenue gravedad de esta última y comenzar la fase exploratoria de su misión (ver gráfico) A diferencia de los motores químicos, que facilitan una gran cantidad de energía en periodos muy cortos de tiempo, los de iones proporcionan una fuerza mucho menor, pero constante, detalle que permitirá a futuras misiones espaciales llegar mucho más lejos de lo que es posible hoy en día. Durante los últimos trece meses, los motores de la Smart- 1 han utilizado la energía eléctrica proporcionada por sus paneles solares, de 14 metros de longitud, para transformar atómos de gas xenon en iones, capaces de dar un suave y constante impulso a la nave. Nunca será posible usar un motor de iones para hacer despegar un cohete (no tendrían la fuerza suficiente) pero en el espacio han demostrado ser mucho más eficientes y Principales instrumentos científicos AMIE. Es una cámara electrónica que observará la superficie lunar en el rango visible e infrarrojo. Buscará señales de agua en cráteres sombríos. SIR. Espectrómetro infrarrojo que realizará un inventario de los minerales existentes en toda la superficie. D- CIXS. Este espectrómetro de rayos X identificará los elementos químicos fundamentales de la Luna. XSM. Analizará los rayos X procedentes del Sol. Spede. Este experimento analizará en detalle la interacción de nuestro satélite con el viento de partículas cargadas del Sol. RSIS. En combinación con la cámara AMIE, este equipo ha sido diseñado para experimentar nuevos métodos que permiten medir la rotación de los planetas y sus lunas. El vehículo, de 370 kilos y del tamaño de una lavadora, ha hecho su viaje con apenas 82 kilos de combustible Gracias a su innovadora tecnología, la Smart- 1 actualizará por completo nuestra visión de la Luna Ariane 5- G Longitud: 52 m Diámetro: 5,4 m Peso: 745 tm Carga: 5,97 tm Primera misión europea a la Luna La sonda Smart- 1 ha experimentado nuevos instrumentos orbitales miniaturalizados para la investigación lunar desde una órbita, asi como un sistema de propulsión eléctrica (el motor de iones) y la nave efectuará a partir de mañana diversas investigaciones en nuestro satélite para conocer sus minerales y detectar agua helada en los cráteres La primera parte del viaje utilizó el impulso que le proporcionan los planetas para asi ahorrar el combustible (Xenon) TIERRA Lanzamiento 27- 10- 2003 Objetivos de la misión: Encendido del motor -Experimentar con nuevos instrumentos miniaturalizados para la investigación lunar desde una órbita- Probar un sistema de propulsión eléctrica Durante su viaje hacia la Luna, la nave smart- 1 probó un nuevo y revolucionario motor eléctrico de iones (PPS- 1350) desarrollado por los franceses -Efectuar diversas investigaciones en nuestro satélite para conocer sus minerales- Detectar agua helada en los cráteres