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50 ABC CIENCIA Y FUTURO MIÉRCOLES 2- 9- 87 La electrólisis, única vía para evitar la descomposición de los tesoros sumergidos Posible aplicación en materiales no conductores de electricidad Madrid. Ciara Isabel de Bustos Rescatar un tesoro hundido supone exponerlo bruscamente al aire y a la corrosión. Tras siglos bajo el agua, el metal se impregna de sales de hierro, surfatos, nldróxidos y cloruros que se oxidan en contacto con el aire y liberan ácido clorhídrico. Después de desprender la ganga o capa de depósitos calcáreos y restos minerales que lo cubren, unos días bastan para convertir un cañón de más de cuatrocientos kilos en simple polvo. Las últimas investigaciones en este campo, según informa la revista Science- Vie señalan a la electrólisis como único camino para restaurar y evitar esta descomposición de los tesoros sumergidos. La Dirección de Estudios y Búsquedas (EDF) de la ciudad de SaintDenis, bajo la dirección de Noel Lacoudre, es la impulsora de esta nueva técnica, dentro de lo que podríamos llamar mecenazgo tecnológico La aplicación de la electrólisis se está realizando principalmente sobre antiguos cañones de barcos hundidos. Tras varios siglos bajo el agua, los restos minerales y calcáreos, la ganga, cubren de tal forma su superficie que son prácticamente irreconocibles. Pero es precisamente al desprender esa capa cuando comienza el problema: un objeto metálico sumergido durante mucho tiempo en el agua marina se impregna de carbonates, oxicloruros, sutfatos, hidróxidos y diversas sales. En contacto con el aire, estas sales se oxidan y liberan ácido clorhídrico, que ejerce sobre el metal una labor corrosiva. Sin un tratamiento apropiado, la mayoría de los hallazgos arqueológicos submarinos están condenados en el momento de exponerlos al aire libre. Como señala el comandante Cousteau refiriéndose a los cañones, en el momento que hacemos desaparecer la capa que los recubre parecen intactos. Pero pasados unos días se encuentran totalmente deshechos y reducidos a polvo Las investigaciones se han dirigido así a la puesta en marcha de una serie de técnicas, relativamente simples, que desprenden la ganga y liberan las piezas metálicas de las sales responsables de su degradación al aire libre. En 1984 los cañones del Golymin, hundido el 23 de marzo de 1684, fueron sometidos a un tratamiento basado en la electrólisis con un doble objetivo: liberarles de las concreciones calcáreas y tratar el metal para eliminar los cloruros. El proceso que se sigue es el siguiente: durante 76 horas el cañón es sumergido en un baño de potasa cáustica diluida, KOH, y conectado al polo negativo de un generador de corriente de 4,5 amperios. El polo positivo se fija a un enrejado de acero inoxidable que cierra así el circuito eléctrico. El primer efecto es que la zona de contacto entre el objeto y la ganga se vuelve pastosa, al tiempo que de la superficie del metal se desprende hidrógeno que comprime la ganga y hace que ésta se despegue. A estas acciones mecánicas siguen las químicas: el óxido de hierro y de otros metaies son atraídos a la superficie del cañón mientras que las sales se ionizan dirigiéndose hacia ei ánodo. Tras un periodo de tiempo que oscila entre 200 y 1.000 horas, el objeto tratado es pintado cui- dadosament Comienza entonces la segunda parte del tratamiento, por la que el objeto, siempre sumergido, es liberado de cualquier resto de sales. Es un proceso largo pero que ofrece en compensación la garantía de unos perfectos resultados, como lo ha demostrado su aplicación a un cañón de más de una tonelada del Slava Rossii, barco ruso del siglo XVII: o a más de veinte toneladas de lingotes de plomo hundidos cerca de PloumanacTi. Pero la ganga cubre a veces extensiones tan grandes que es prácticamente imposible descubrir entre ella pequeños objetos. Para evitar que se pierdan, el equipo de Noel Lacoudre ha puesto en marcha un medio de tratamiento a granel Grandes bloques de ésta se colocan en cestas metálicas que cumplen la función de cátodos. Los objetos metálicos envueltos por la ganga, alcanzan, en contacto con el electrolito, un potencial eléctrico cercano al del cátodo. El problema se centra ahora en la restauración de objetos con aleaciones de aluminio Gracias a este fenómeno, y tras varias horas, las concreciones calcáreas y depósitos minerales se desprenden dejando ai descubierto miles de pequeños objetos. En el caso del Slava Rossii, testigos de la vida de los marineros rusos en la época de Catalina II. Pero lo que se está buscando s la aplicación de la electrólisis a materiales no conductores de la electricidad. Aunque pueda parecer absurdo, se ha comprobado que otros materiales provenientes de excavaciones, ya sea terrestres o submarinas, presentan el mismo problema de descomposición al aire libre. Como en este caso el objeto no puede desempeñar la función de cátodo, la eliminación del cloro y otros óxidos se obtiene entonces por el transporte iónico a uno o varios ánodos. Esta técnica fue aplicada en 1984 por los restauradores del Louvre para eliminar los restos de óxidos metálicos en las porcelanas de Chantilly del siglo XVIH: las manchas de óxido son recubiertas por una gota de electrolito y polarizadas. También se aplica a la eliminación de sales en restos de madera y cuero e incluso a hidroaviones alemanes de la primera guerra mundial, a quienes nadie puede negar su papel de testigos del pasado. Sin embargo, el problema viene ahora con la restauración de las aleaciones modernas, como el aluminio, que plantean cuestiones más complejas. 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