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56 SOCIEDAD El aterrizaje del Curiosity 1 Separacin de la fase de crucero Tiempo- 10 min Velocidad, 20.921 km h SÁBADO, 4 DE AGOSTO DE 2012 abc. es sociedad ABC Maniobra de colocacin para la entrada en la atmsfera Tiempo- 8 min 2 Escudo trmico Curiosity, comienza la cuenta atrás das. Durante esos minutos interminables el centro de control no sabrá, debido al tiempo que tardan las señales de radio en llegar hasta la Tierra, si todo ha ido según lo previsto o si el Curiosity, igual que el 60 de las misiones que han intentado aterrizar en Marte, se ha perdido para siempre. En efecto, solo siete de las diecisiete naves que lo han intentado han logrado su objetivo. Una estadística que no invita al optimismo. Pero si el Curiosity supera la dura prueba del aterrizaje, empezará la misión más ambiciosa de todas cuantas se han enviado al planeta rojo. Diez instrumentos científicos, una tonelada de peso en total y el tamaño de un coche pequeño. El Curiosity es tres veces mayor que sus dos predecesores, Spirit y Opportunity. En cuanto a su misión, y aunque en el trasfondo siempre está la búsqueda de vida, presente o pasada, no será esta vez uno de los objetivos principales de esta misión. El Curiosity está diseñado para averiguar las condiciones de habitabilidad de Marte, esto es, si los seres humanos podemos aspirar a vivir alguna vez allí, y no a buscar restos de algún microorganismo vivo o fosilizado. Para ello, el rover está equipado con sensores meteorológicos y de radiación que medirán, hora a hora, la intensidad de los rayos cósmicos 3 Entrada en la atmsfera Tiempo- 7 min Altitud, 125 km 1.600 C Se reduce la velocidad pasando a vuelo hipersnico 1.609 km h aprox. El próximo lunes a primera hora de la mañana está previsto que se pose sobre la superficie marciana el robot espacial más sofisticado JOSÉ MANUEL NIEVES MADRID 4 Apertura del paracadas Tiempo- 3,37 min Altitud, 11 km Velocidad, 1.207 km h (aprox. El paracaas es 5 veces mas resistente y un 10 ms grande que otros usados debido a que la atmsfera marciana es 100 veces menos densa que la terrestre y debe soportar 10 veces ms peso que en misiones anteriores 5 Separacin del escudo trmico Tiempo- 2,36 min Altitud, 8 km Velocidad, 450 km h (aprox. Una cmara en la parte baja del Curiosity ha enviado 5 fotos por segundo durante dos minutos antes del aterrizaje A menos de dos días para que el Curiosity aterrice en Marte, el centro de control de la NASA es un auténtico hervidero de actividad y preparativos de último minuto. Lo importante a estas horas es garantizar que la aproximación final de la misión al planeta rojo se lleve a cabo dentro de los parámetros previstos. Cualquier desviación, por pequeña que fuera, podría resultar fatal para un viaje de nueve meses y más de 500 millones de km. Por ejemplo, incluso la menor variación en el ángulo de entrada en la atmósfera podría hacer que el rover aterrizara a mucha distancia del lugar previsto, o en una zona demasiado rocosa y en la que resultara gravemente dañado. El área seleccionada para el aterrizaje no deja margen alguno al error. Se trata de un antiguo cráter, llamado Gale, en cuyo centro se alza una colina rocosa de grandes pro- porciones. El Curiosity deberá aterrizar justo a los pies de esta colina, cuyas faldas parecen ser aluviales y donde las sondas orbitales han detectado arenas arcillosas, que solo se forman en presencia de agua. Y si en ese lugar hubo agua, también podría haber habido vida. Mucho se ha hablado ya de los 7 minutos de terror el tiempo que durará la maniobra final de aterrizaje del Curiosity, desde su entrada en la atmósfera hasta que toque el suelo. En ese escaso tiempo la nave tendrá que desacelerar desde más de 21.000 km h hasta cero. Para ello, cambiará hasta seis veces de configuración y efectuará una cadena de maniobras que nunca habían sido ensaya- Aterrizaje extremo La NASA ha bautizado la compleja operación de descenso como los siete minutos de terror 6 Grua Descenso de la grua Tiempo- 54 s Altitud, 1,6 km Velocidad, de 112 km h (aprox. Ocho retrocohetes han estabilizado su descenso debido a los vientos horizontales La grua ha mantenido en el descenso al Curiosity suspendido a unos 8 m Curiosity 7 ÜAmartizaje Una vez depositado en el suelo y tras esperar 1,5 s para comprobar su estabilidad, unos pequeos explovivos lo han liberado de la grua. Un ingeniero vigila el recorrido del Curiosity en el Labortorio de Propulsión de la NASA, en Pasadena